Mente e Cervello: auto-organizzazione e sistemi complessi

(Libera traduzione dell’articolo sulle nuove evidenze dei rapporti tra mente e cervello: “Scientists say your “mind” isn’t confined to your brain, or even your body, pubblicato sul portale Quartz.com il 24/12/2016)

Ad un certo punto, oggi, potresti chiederti quello che sta succedendo nella mente di un’altra persona. Potresti complimentarti con qualcuno per la sua “mente fantastica”, o dire che “quelli” sono fuori della loro mente. O fuori di sé. Potresti anche cercare di espandere o di liberare la tua mente.

Ma che cosa è una “mente”? Definire il concetto è un compito sorprendentemente scivoloso. La mente è la sede della coscienza, l’essenza del vostro essere. Senza una mente, non potresti essere considerato, in modo significativo, vivo. Che cosa è esattamente, e dove si trova, precisamente?

Tradizionalmente gli scienziati hanno cercato di definire la mente come prodotto dell’attività cerebrale: Il cervello è la sostanza fisica e la mente è il prodotto consapevole di quei neuroni che “sparano” segnali elettrici, secondo la teoria classica. Ma evidenze crescenti dimostrano che la mente va ben oltre i meccanismi fisici del cervello.

Il contributo di Dan Siegel

Senza dubbio, il cervello gioca un ruolo incredibilmente importante. Ma la nostra mente non può limitarsi a ciò che è dentro il nostro cranio, o anche il nostro corpo, secondo una definizione formulata per la prima volta da Dan Siegel, professore di psichiatria presso la UCLA School of Medicine e autore di un libro di recente pubblicazione, Mind: A Journey to the Heart of Being Human.

Il dr. Siegel si avvicinò per la prima volta alla definizione più di due decenni fa, durante una riunione di 40 scienziati di varie discipline, compresi neuroscienziati, fisici, sociologi e antropologi. L’obiettivo era quello di giungere ad una forma di comprensione della mente che potesse riconoscersi in una base comune e soddisfare quanto erano lì alle prese con la questione, in tutti questi campi del sapere.

Dopo molte discussioni, giunsero alla conclusione che una componente chiave della mente è: “il processo di auto-organizzazione emergente, sia incarnata che relazionale, che regola l’energia e il flusso di informazioni all’interno di un individuo e tra gli individui.“.

Non è orecchiabile. Ma è interessante, e con implicazioni significative.

La mente è la nostra esperienza

L’elemento scioccante di questa definizione è che la nostra mente si estende oltre i nostri sé fisici. In altre parole, la nostra mente non è semplicemente la nostra percezione di esperienze, ma è quelle stesse esperienze. Siegel sostiene che è impossibile districare completamente la nostra visione soggettiva del mondo dalle nostre interazioni.

Mi sono reso conto che quando qualcuno mi ha chiesto di definire la linea di costa, insistendo a voler sapere se è acqua o sabbia, avrei dovuto dire che la riva è sia di sabbia che di mare“, dice Siegel. “Non si può limitare la nostra comprensione della costa insistendo sul fatto che sia una cosa o l’altra. Ho iniziato a pensare che forse la mente è come una linea di costa, insieme processo intra e inter. Per un antropologo o un sociologo la vita mentale è profondamente sociale. I vostri pensieri, sentimenti, ricordi, l’attenzione, quello che si verificano in questo mondo soggettivo è parte della mente.”

Tale definizione, successivamente, è stata sostenuta da una ricerca trasversale alle diverse scienze, ma gran parte dell’idea originale viene dalla matematica. Siegel ha realizzato la mente incontra la definizione matematica di un sistema complesso nel fatto che è: aperto (in grado di influenzare le cose fuori di sé), “caos capacitivo” (che significa semplicemente che è più o meno distribuito in modo casuale), e non lineare (che significa un piccolo ingresso porta a un output grande e dal risultato difficilmente prevedibile).

In matematica, i sistemi complessi sono auto-organizzanti e Siegel ritiene che questa idea è il fondamento della salute mentale. Sempre prendendo a prestito dalla matematica, si può dire che un’auto-organizzazione ottimale è: flessibile, adattabile, coerente, energizzata, e stabile. Ciò significa che senza un’auto-organizzazione, si arriva allo stesso modo al caos o alla rigidità, un concetto che, ci dice Siegel, “fitta” e ben si adatta con la gamma di sintomi dei disturbi della salute mentale.

Infine, l’auto-organizzazione richiede che si colleghino tra loro idee differenziate o, in altri termini, richiede integrazione. E Siegel dice che l’integrazione – se questa è all’interno del cervello o all’interno della società – è il fondamento di una mente sana.

mente e cervello

“Obbiettivo appartenenza”: siamo tutti parte della vita degli altri

Siegel dice di aver scritto ora il libro perché vede tanta miseria nella società, e lui crede che questa sia in parte plasmata da come noi percepiamo le nostre menti. Parla, ad esempio, di fare ricerca in Namibia, dove la gente con cui ha parlato attribuisce la propria felicità a un senso di appartenenza.

Quando a Siegel è stato chiesto, di contro, se egli apparteneva all’America, la sua risposta è stata meno ottimista: “Ho pensato a quanto siamo tutti isolati e a come ci sentiamo scollegati,” dice. “Nella società moderna abbiamo questa convinzione che la mente è l’attività cerebrale e questo significa che il Sé, che viene dalla mente, è separato, quindi che noi veramente non ci apparteniamo. Ma, in realtà, siamo tutti parte della vita degli altri. La mente non è solo l’attività cerebrale. Quando ci rendiamo conto che la mente è questo processo relazionale, viviamo questo enorme cambiamento in questo senso di reciproca appartenenza.”

In altre parole, anche percepire la nostra mente come un semplice prodotto del nostro cervello, piuttosto che come “relazioni”, può farci sentire più isolati. E per apprezzare i benefici delle inter-relazioni, è sufficiente “aprire la mente”.

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